陕西首次发明数十萬年前珍贵蛇类化石 每节仅3毫米

近日,西北大學地质学系李永项团队及陕西省考古研究院、中国科学院古脊椎动物与昔人类研究所的科研人员联合颁发了在陕西洛南龙牙洞发明的有鳞类化石,其中似水游蛇化石,距今约莫35-27萬年,时代为中更新世。水游蛇为现生动物,这也是陕西首次发明蛇类化石宣布于世。

研究結果近日發表于國際著名專業雜志《古脊椎動物學雜志》,李永項教授爲第一作者,該研究是國家自然科學基金項目的结果之一。

這個蛇化石什麽時間在什麽地方發現?當時發現的時候是什麽樣子?陝西首次發現蛇類化石有何重大意義?遠古的水遊蛇陝西現在是否還存在?帶著這些疑惑,1010日,華商報記者獨家采訪了李永項教授。

從發現到定論跨過漫長23

李永項告訴記者,這一批標本全部來自洛南龍牙洞,是陝西省考古研究院1996年發掘收罗標本的一部分。由于化石個體非常小,每節的長度只有3毫米,當時並不知道它是什麽動物的哪一部分。與它一起被收罗到的還有不少的小型哺乳動物化石,如鼩鼱、鼹鼠、蝙蝠、鼠、兔等的化石。

20123月,受陝西省考古研究院胡松梅研究員之托,對龍牙洞收罗的小化石標本進行整理,經過對骨骼化石开端研究,當年7月有了开端結果,由于化石太小,加上以前沒有對照參考的資料,研究人員進入一個漫長研究、對比、論證的過程。

講到此時,李永項回憶了好久才說,由于蛇類骨骼十分細小,很難生存,其化石十分珍稀,陝西以前沒有發現。與現代漫衍廣泛、種類繁多的蛇類相比,化石蛇類彌足珍貴。也由于可供對比的參照資料、參考质料的稀缺,研究事情費時費力,難度很大,必須花費更多的時間和精力去查閱資料、觀察標本,研究進展很慢。從1996年首次發現到20197月將爬行類包罗蛇類化石的研究宣布于世,竟跨過了漫長的23年。

化石被“鈣”包裹著難分離

1010日,記者在李永項的實驗室見到這塊彌足珍貴的蛇骨化石。在一個約15厘米長、10厘米寬的塑料方盒裏,套了多個小方盒,其中一個4厘米長、3厘米宽的方形盒子里放着几块颗粒状的物体。李永项用专用东西捏起一块小物体介绍,这就是蛇骨脊椎部位的化石,一节单体,一块三节连体。蛇在世的时候是筋肉相连,死亡以后就地埋藏,虽然筋肉腐败,但在几十萬年漫长的地质历史时期,地层中的地下水或窟窿里的滴水所带来的钙质,千载难逢地与骨头融入在一起,替换有机质,将它们胶结在一起,因此还可以继承保存原来的连接状态。

在研究過程中,李永項曾試著將三節蛇骨化石動物的脊椎分開,但這三節連在一起的脊椎化作了一塊石頭,底子無法分開。李永項介紹,在龍牙洞裏有鳥,也有豪豬,因此,龍牙洞的蛇既有可能是像昔人一樣將這裏作爲棲息地而在這裏居住,也有可能是被其他的捕食者帶到這裏的。作爲陝西首次發現蛇骨化石,可爲現代的蛇類起源與演化提供直接證據。通過化石可以肯定地說,遠古時候陝西洛南這個地方是有水遊蛇,但隨著時代變遷,這種蛇在陝西已不存在,在國內僅漫衍于新疆地區。

昔人與多種動物混住同一窟窿

李永項介紹,龍牙洞位于洛南縣城四周的洛河岸邊,這裏曾經發現過昔人類、大熊貓、貘、鹿等化石,其中也含有不少的小型哺乳動物以及一些鳥類肢骨,但爬行類化石還是第一次。

“我们了解今天的世界、今天的人类、今天的动物,是因为我们能够看到,那么几萬年、几十萬年前的史前世界我们是看不到的,我们要了解那个时候的情况就需要证据,而化石就是那个史前世界曾经生活过的动物留下来的骨骼,就是我们了解那个世界的直接证据。但是这样的证据照旧太少了,就像蛇骨化石,在陕西以前就从未发明过。因此,学术界经常说化石是非常珍贵的,它是我们了解已经逝去的史前世界的唯一可靠的生命证据。有了这样一个研究结果,我们就可以比力肯定地说,在约莫距今20-30萬年以前在陕西洛南不但有昔人、有熊猫等多种古哺乳动物存在,并且另有蛇、蜥蜴等爬行动物与它们住在一个窟窿里,配合生活过。”

现代人很难想象,在数十萬年前,昔人与其他动物竟然同住一个窟窿里,又是如何“和諧”生活在一起的呢?李永項介紹,其實簡單归纳综合起來,當時的自然環境下,昔人跟其他動物都是屬于動物群體,相互間依窟窿而住。

華商報記者 魏光敬

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